En la obtención de metanol, podemos encontrar diferentes métodos, observando como la industria ha ido avanzando con el paso del tiempo hacia fines más ecológicos. En este apartado mostraremos los diferentes métodos que se han usado y que se usan para la producción de este compuesto.

Antiguamente, el metanol se podía obtener a partir de la destilación destructiva de las astillas de madera, y era conocido como alcohol de madera. El proceso de destilación, consiste en destilar la madera en ausencia de aire a 400ºC (aproximadamente), formando así una serie de gases combustibles como el CO, C2H4 y H2, un alquitrán de madera, un destilado acuoso (ácido piroleñoso) que contiene un 7-9% ácido acético, 2-3% metanol y un 0.5% acetona, etc.

Pero a día de hoy, el metanol que se produce a nivel mundial proviene de la síntesis de un proceso catalítico a partir de CO y H2, llevándose a cabo esta reacción con altas presiones (alrededor de 200-300 atm) y temperaturas (entre 300-400ºC). La reacción que se da en este proceso es la siguiente:

Como se trata de un proceso catalítico, la reacción transcurre mediante catalizadores, siendo los más usados ZnO o Cr2O3.

Los procesos productivos se diferencian en la obtención del gas de síntesis (CO + H2), ya que éste se puede obtener de distintas formas. Hoy en día, el proceso que más se usa para obtenerlo es el que se hace mediante combustión parcial del gas natural en presencia de vapor de agua. La reacción del proceso es:

También podemos obtenerlo mediante la combustión parcial de mezclas de hidrocarburos líquidos  o carbón en presencia de vapor de agua, teniendo poca difusión industrial éste último, pues su proceso transcurre fracturando los pozos de carbón subterráneos. Las reacciones de ambos procesos se presentan a continuación:

A nivel industrial, los procesos que más se usan (mediante gas natural, carbón o mezcla de hidrocarburos líquidos) son los propuestos por Lurgi Corp. e Imperial Chemical Industries Ltd. (ICI).

El proceso Lurgi (denominado proceso de baja presión) trabaja para obtener metanol a partir de hidrocarburos gaseosos, líquidos o carbón, diferenciándose en él tres etapas: reforming, síntesis y destilación. El proceso ICI se diferencia del anterior en el reactor de metanol, que en este caso se trata de un reactor de lecho fluidizado mientras que el reactor Lurgi es un reactor tubular, y también en la destilación, ya que éste la lleva a cabo en dos etapas y el otro en una. Por lo demás, tienen características similares.

En el siguiente diagrama podemos observar el proceso Lurgi

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